The secret lives of trees (EN/FR)

Trees talk using mushrooms?! Yup, apparently, and there is more.

En Francais

                Reading works such as the Secret Life of Trees remind us, with kindness, how little we humans know about nature. Trees appear very much silent, we would almost forget they are living beings. And truth be told, they aren’t helping us a lot, standing there motionless, just photo-synthesizing away, they don’t make noise, don’t move, and grow slowly. Only the passing of seasons reminds the careless eyes that trees change too, just as we do.

                Peter Wohlleben is there to challenge us. His book, richly illustrated, tells us of the secret life of forests and trees, fungi, insects and animals that live, die and struggle together. It is a real plea aiming to reframe the forest as a living ecosystem, the habitat of thousands of species that cannot be reduced to simple “factories to produce wood”

Crown shyness: even trees need personal space | Cosmos

                In a forest, we tend to isolate, without paying much attention, each element – this is a oak tree, this is a birch tree, this is a mushroom, etc. We forget easily that all these elements are part of a whole, of which we only see and understand a small part. We cannot perceive most of the complex exchanges happening under our feet and around us. We are far removed from the slowness and old age of the trees.

                Wohlleben tells us how they communicate and associate with one another’s, and with other species, which defense mechanisms they use, how they reproduce etc. With each chapter, the temperate forest ecosystem is revealed in all its complexities.

                The idea that trees communicates between us goes back to the eighties, with the publication of two studies on the capacity of some trees to warn others in case of insect attacks. At the beginning the idea was criticized and further studies abandoned, today evidences suggest that trees communicate in two ways:  by emitting volatile, chemical and hormonal substances, or by using a vast underground network of fungi.

Ithaka-Journal für Terroirwein, Biodiversität und ...
Exemple of trees roots and mycellium network

                The two mechanisms work together. When a tree is attacked by an insect, it can identify the type of insects. It emits a specific scented substance warning its un-infested neighbors. Trees such as oaks or willow trees can also produce bitter or toxic substances to defend themselves. Others can produce pheromones attracting beneficial insects against pests. Warned neighbors can thus defend the entire communities.

                Information are not only transmitted through the air, but also thanks to electric signals, at a speed of 1cm per second, through the roots that are connected underground to their neighbor’s. But under the forest ground, there is also a network of filamentous mycorrhizal fungi, called hyphae, collectively called a mycelium, over thousands of square kilometers. In 1m² of forest soil, there can be up to 100 m² of filaments! These fungi link themselves with roots in a symbiotic relationship. The tree feed the fungi, and in exchange they transmit messages, concerning potential threats for example, or nutrients from trees to trees. These fungi can even help with climate change.

Talking Trees: How Trees Communicate And Care For Each Other

                Sick trees are thought to be supported by their peers feeding them nutrients. But why would trees help their neighbors, when they are in direct competition for the same resources? Wohlleben writes:

« The reasons are the same as for human communities: there are advantages to working together. A tree is not a forest. On its own, a tree cannot establish a consistent local climate. (…) To get to this point, the community must remain intact no matter what. If every tree were looking out only for itself, then quite a few of them would never reach old age. »

                It is thus a gigantic Wood Wide Web ensuring the communications between the different elements of the forest, and the protection of the individual within the group. Isolated trees and artificial forests (mono specific plantations for example), over managed by humans, would be more sensitive to pest attacks because those organic, fungal and chemical links are degraded.

                These protections are offered to different degrees, depends on the ecosystem and on what the author qualifies as empathy or friendship between two individual trees. We would be blind to think that two trees growing next to each other during hundred of years do not know each other. And that’s the strong point of the book, it challenges us to reconsider the way we understand organisms that are radically different from us.

               The Secret Life of Trees teach us a lot more on the functioning of trees (how do they work without a brain? Do they suffer?) and on the unique services they naturally provide us (regulation of climate, protection of biodiversity, climate change mitigation). But as we keep reading, we realize all that we still do not understand on these beings.

                Wohlleben has an intimate, intuitive almost, understanding of forests and their inhabitants, but scientists remain careful because there is still so much to learn. Does the idea that trees can talk mean that trees could have a form of consciousness and could be capable of intentionality? The most important remains for us humans to appreciate this unknown, and to regain a little respect for those beings whose longevity far exceeds ours. I will finish with a quote found in a book recently:

   “Did you know trees talk? They do so, nevertheless. They talk between them and will talk to you if you listen. The problem, it’s that the White man does not listen. He has never learnt to listen to Indians, so I doubt they will listen to the other voices of nature. Yet, trees have taught me a lot : at times on Time, at times on animals, at times on the Great Spirit” Walking Buffalo, stoney Indian 1871-1967

To know more:

The Hidden life of Trees, Peter Wohlleben

How plants secretly talk to each other,  KatMcGowan, Wired.

Plants use mycorrhizal fungi to warn each other of incoming threats, Awkward Botany.

Do Trees Talk to Each Other? A controversial German forester says yes, and his ideas are shaking up the scientific world,  Richard Grant, the Smithsonian Magazine.

La Vie Secrète des Arbres

Donc attendez, les arbres parlent par champignon ? Oui apparemment, et bien plus encore

                La lecture d’ouvrages comme La Vie Secrète des Arbres nous rappelle, avec gentillesse, le peu que nous humains connaissons de la nature. Les arbres nous apparaissent bien silencieux, on oublierait presque ce sont des êtres vivants. A vrai dire ils ne nous aident pas vraiment, tous immobiles là à photo-synthétiser, ils ne font pas de bruit, ne bougent pas, grandissent à deux à l’heure. Seul le passage des saisons rappelle à l’œil inaverti que les arbres changent eux aussi, comme nous tous.

               Peter Wohlleben est là pour remettre en cause nos acquis. Son livre, richement illustré, nous raconte la vie secrète des forêts et arbres, des champignons, insectes et animaux qui vivent, meurent et luttent ensemble. C’est une véritable plaidoirie destinée à redonner à la forêt sa place en tant qu’écosystème vivant, l’habitat de milliers d’espèces qui ne se résument pas à « des usines à produire du bois ».

Crown shyness: even trees need personal space | Cosmos

               En forêt nous avons tendance à en isoler, presque sans faire attention, chaque élément – ça c’est un chêne, ça c’est un hêtre, un champignon etc. Nous oublions facilement que tous ces éléments forment un tout, dont nous ne voyons et ne comprenons qu’une petite partie. Nous ne pouvons pas percevoir la majorité des échanges complexes qui se passent sous nos pieds et autour de nous. Nous sommes bien loin de la lenteur et de la vieillesse des arbres.

               Wohlleben nous raconte comment ils communiquent et s’associent entre eux et avec d’autres espèces, quels mécanismes de défense possèdent-ils, comment ils se reproduisent etc. L’écosystème forestier tempéré se dessine alors à chaque chapitre, dans toute sa complexité.

               L’idée que les arbres communiqueraient entre eux remonte aux années 80, avec la publication de deux études sur la capacité de certains arbres à prévenir les autres en cas d’attaques d’insectes. Bien qu’au début l’idée fut critiquée et les études abandonnées, aujourd’hui les évidences suggèrent que les arbres communiquent de deux façons ; en émettant des substances volatiles, chimiques et hormonales, ou en utilisant un immense réseau souterrain de champignons.

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Example de réseau de racines et de mycélium

                Les deux mécanismes fonctionnent ensembles. Quand un arbre est attaqué par un insecte, il est capable de reconnaitre le type d’insectes. Il émet donc une substance odorante spécifique qui avertit ses voisins non-infectés qui vont réagir à leur tour. Les arbres, comme les chênes ou les saules, peuvent aussi fabriquer eux-mêmes des substances amères ou toxiques pour se défendre. D’autres peuvent fabriquer des phéromones qui attirent des insectes bénéfiques contre les ravageurs. Les voisins prévenus d’une attaque peuvent donc défendre toute la communauté.

                Les informations ne sont pas seulement transmises par les airs, mais aussi grâce à des signaux électriques, à une vitesse de 1cm par seconde, dans les racines qui s’enchevêtrent sous terre à celles de leurs voisins. Mais sous la terre de la forêt s’étend aussi un réseau de champignons mycorhiziens en filaments de plusieurs milliers de kilomètres appelés hyphes, collectivement appelés mycélium. Dans 1m² de terre forestière, il y peut y avoir jusqu’à 100m² de filaments ! Ces champignons se lient avec les racines dans une relation symbiotique. L’arbre nourrit et les champignons, et en échange ceux-ci transmettent messages, sur des menaces par exemple, ou des nutriments d’arbres en arbres.

Talking Trees: How Trees Communicate And Care For Each Other

                Des arbres malades seraient donc soutenus par leurs congénères qui les alimentent en nutriments. Mais pourquoi les arbres aideraient-ils leurs voisins, alors qu’ils sont en compétition direct pour les mêmes ressources ? Wohlleben écrit :

« Pour les mêmes raisons que dans les sociétés humaines :  à plusieurs, la vie est plus facile. Un arbre n’est pas une forêt, il ne peut à lui seul créer des conditions climatiques équilibrées (…) Chaque arbre est donc utile à la communauté et mérite d’être maintenu en vie aussi longtemps que possible. »

                C’est donc une immense « Wood Wide Web » qui assurerait les communications entre les différents éléments de la forêt, et la protection de l’individu au sein du groupe. Les arbres isolés ou les forêts artificielles (des plantations monospécifiques par exemple), gérées à outrance par les humains, seraient plus sensibles aux attaques de ravageurs car ces liens organiques, fongiques et chimiques y sont dégradés.

                Cette protection est offerte à différents degrés, et varie selon l’écosystème, et selon ce que l’auteur qualifie d’empathie ou d’amitié entre deux arbres particuliers. Il est aveugle de penser que deux arbres qui poussent côte à côte pendant des centaines d’années ne se connaissent pas. Et c’est là le tour de force du livre, il nous fait reconsidérer la façon dont nous appréhendons ces organismes si différents de nous.

                La Vie Secrète des Arbres nous apprend bien plus sur le fonctionnement des arbres (comment font-ils sans cerveaux ? souffrent-ils ?) et sur les services indispensables qu’ils nous fournissent malgré eux (régulateurs de climat, protecteurs de la biodiversité, mitigeurs du changement climatique). Mais au fil des pages se dessine aussi en contrejour tout ce que nous ne connaissons pas encore sur ces êtres.

                Wohlleben a une connaissance intime, intuitive parfois, des forêts et de ses habitants mais les scientifiques restent prudents tant il reste à découvrir. L’idée que les arbres peuvent parler veut-elle dire que les arbres auraient une forme de conscience et seraient capables d’intentionnalité ? Le plus important reste pour nous autres humains d’apprécier cet inconnu, et de regagner un respect pour ces êtres à la longévité qui nous dépasse. Je finirai avec une citation trouvée dans un livre au passage:

« Saviez vous que les arbres parlent ? Ils le font, cependant. Ils se parlent entre eux et vous parleront si vous écoutez. L’ennui c’est les Blancs n’écoutent pas. Ils n’ont jamais appris à écouter les Indiens, aussi je doute qu’ils écoutent les autres voix de la nature. Pourtant, les arbres m’ont beaucoup appris : tantôt sur le temps, tantôt sur les animaux, tantôt sur le Grand Esprit »
Walking Buffalo, indien stoney 1871-1967

Pour en savoir plus

La Vie Secrète des Arbres, Peter Wohlleben. 

How plants secretly talk to each other,  KatMcGowan, Wired.

Plants use mycorrhizal fungi to warn each other of incoming threats, Awkward Botany.

Do Trees Talk to Each Other? A controversial German forester says yes, and his ideas are shaking up the scientific world,  Richard Grant, the Smithsonian Magazine.